Hace unas semanas tuve la suerte de participar en un taller científico* para discutir el legado de la obra de D’Arcy Wentworth Thompson. En concreto, el impacto de su famoso libro On Growth and Form (Sobre el Crecimiento y la Forma). A raíz de este encuentro entre biólogos, físicos y filósofos me he animado a hablaros un poco sobre las ideas y la figura de D’Arcy Thompson, con algunas fotos de sus archivos. Si bien la obra de Thompson ha tenido una gran influencia en distintos campos de la biología y el arte, esta no es tan conocida para el público en general como la de otros naturalistas y científicos de su época.

D’Arcy Thompson (1860-1948) fue un zoólogo escoces que dedico su carrera al estudio de la forma orgánica desde una perspectiva física y matemática. Su idea era que formas que vemos en los seres vivos pueden ser descritas en términos matemáticos (geométricos, por ejemplo) y explicadas por procesos físicos de crecimiento, los cuales también es posible modelar matemáticamente. Esta manera de pensar sobre la forma de los seres vivos tuvo un gran impacto entre los naturalistas del siglo XX, a pesar de que en algunos momentos se ha caracterizado a D’Arcy y sus ideas como heterodoxas o anti-evolutivas. Lo cual, a la vista de lo discutido en el taller que mencionaba al principio, es totalmente infundado.

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Muestra de la documentación utilizada por Thompson para preparar su libro. En todas sus figuras podemos ver cómo las descripciones matemáticas se usan para intentar explicar las formas, independientemente de las funciones de estas formas, de las agrupaciones de células a la forma de las medusas. Cortesía de la biblioteca de la Universidad de St Andrews (Escocia).
Formas creadas al verter tinta en agua (derecha) y un dibujo de una medusa (izquierda). Las formas creadas por la tinta al descender y difundir por la columna de agua son para Thompson análogas a las formas en algunas medusas. Si estas formas son creadas por procesos físicos (describibles matemáticamente), otras explicaciones no serían necesarias.
Una de las ideas más exitosas de D’Arcy Thompson fue su teoría de las transformaciones, en donde transformaciones algebraicas permiten convertir las formas de unas especies en otras. Estas ideas han inspirado todo el trabajo posterior de los científicos interesados en entender la forma de los seres vivos y la herramienta más popular para ello, la morfometría geométrica.

En lo que se refiere al uso de las matemáticas para explicar la forma de los organismos, podemos considerar a D’Arcy como un pionero o adelantado a su tiempo. Habría que esperar muchos años después de la primera publicación de On Growth and Form (1917) para ver las ideas de D’Arcy convertidas en programas de investigación éxitosos, como la morfología teórica de David Raup (1962-66) o la morfometría de Everett Olson y Robert Miller (1958).

* Agradecimientos: Muchas gracias a Alan Love, Sahotra Sarkar, y Bill Wimsatt por organizar un encuentro interdisciplinar tan intenso y estimulante.

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Participantes del taller “The Conceptual Legacy of On Growth and Form”, St Andrews, Escocia.